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Carnet de voyage

Louisiane : visiter le bayou en bateau

Activité incontournable pour qui veut découvrir la Louisiane : visiter le bayou en bateau. Approcher de l’intérieur ses légendaires marécages, expérimenter le côté mystérieux de cet état berceau du jazz et du vaudou, entrevoir la richesse extraordinaire de la faune et de la flore peuplant les marécages. Le mot« bayou » signifie « slow moving river » (rivière qui bouge lentement) faisant référence à son courant très lent, quasi imperceptible. Il représente une des plus grandes zones marécageuses au monde, avec plus de douze mille kilomètres carrés de forêt inondée. A ce sujet, les locaux aiment dire qu’il y a plus de bayous que d’autoroutes en Louisiane !

visiter le bayou en bateau - cypres tree

Découvrir le swamp

Plutôt que de bayou, ici on parle volontiers du  « swamp » caractérisé par ses arbres qui prennent directement racine(s) dans l’eau des marécages et les transforment en dédales de verdure. Le swamp est ainsi peuplé d’innombrables cyprès desquels dégringole de la mousse espagnole à l’allure fantomatique et qui lui donne cette atmosphère envoûtante. Et bonne nouvelle pour visiter le bayou en bateau : la mousse est recouverte de gomme qui éloigne les moustiques ! L’autre particularité du swamp est son eau saumâtre. Ce qui signifie qu’elle est légèrement plus salée que l’eau douce mais pas aussi salée que l’eau de mer.

visiter le bayou en bateau - swamp

Une faune extraordinaire

Ibis, piverts, hérons, libellules, cormorans, ragondins, aigrettes, serpents, grenouilles… La liste est longue tant le nombre d’animaux qui peuplent cette partie du bayou est impressionnant. Pas moins de 205 espèces différentes y cohabitent. Un des plus beaux endroits pour découvrir le bayou est le lac Martin, un ancien bras du Mississippi auquel il n’est plus relié aujourd’hui, également parc ornithologique naturel. Parce que le swamp c’est aussi le paradis des oiseaux. Pour découvrir cet écosystème extraordinaire, on prend place dans un bateau à fond plat qui n’excède pas 17 places (oui je sais c’est précis !) On se faufile en silence au ras de l’eau. Notre embarcation fend le tapis vert de lentilles d’eau qui se referme aussitôt après notre passage. Les voies navigables sont relativement étroites et on slalome entre les cyprès, ce qui ajoute à l’ambiance un peu étrange de notre voyage. On baisse la tête sous la mousse espagnole, on s’écarte au passage d’une branche, on frémit à chaque tronc d’arbre flottant à la surface « un alligator ??? » Ah non… enfin pas encore…

Le royaume des alligators

Une des principales motivations pour visiter le bayou en bateau est bien sûr de voir des alligators. Longtemps chassés et sérieusement menacés d’extinction, les alligators de Louisiane reviennent de loin. Leur espèce est protégée depuis 1960 et la chasse réglementée. On compte aujourd’hui deux millions de spécimens à travers l’Etat (pour 4,6 millions d’habitants) ce qui en fait une des plus grandes concentrations au monde. Au printemps, le bayou pullule d’alligators. Le plus gros spécimen des lieux atteint près de 5 mètres. On apprend que les alligators peuvent rester jusqu’à 40 minutes sous l’eau et sous leurs allures pataudes, courir jusqu’à 60 km/heure. Quand on prend place à bord du bateau, on espère en apercevoir un, nous en avons vu des dizaines !

visiter le bayou en bateau - alligator

Choisir son tour sur le bayou

Nous avons réservé notre tour quelques jours avant auprès de Champagne’s Cajun Swamp Tours. Je vous donne les coordonnées à la fin de l’article car nous avons été complètement conquis par leur visite. En premier lieu parce que c’est une visite respectueuse du bayou. De nombreux organismes n’hésitent pas à nourrir les alligators avec des chamallows ou des saucisses pour les faire approcher au plus près des bateaux. Bien qu’il soit strictement interdit de nourrir les animaux sauvages (des écureuils de Central Park, aux tortues des plages d’Hawaï, en passant par les ours des parcs nationaux) c’est une pratique très courante des swamp tour. « Nourrir les alligators revient à les acclimater à l’homme dont ils deviendront moins peureux et donc plus dangereux. Et un alligator dangereux pour l’homme c’est un alligator que l’on doit abattre » nous explique Allan, notre guide né dans le bayou.

visiter le bayou en bateau - swamp bateau

Visiter le bayou en bateau

Ici, la visite se fait au gré des marécages et des animaux qui croisent notre chemin. Et en ce début d’octobre nous avons pu observer de nombreux oiseaux, tortues et alligators. La meilleure période pour visiter le bayou en bateau reste bien sûr le printemps, période de reproduction et de nidification, où les animaux sont encore plus nombreux. Le tour dure deux heures, Allan est intarissable et nous emmène au plus près de la faune et de la flore. Arrête le bateau régulièrement pour observer les animaux et prendre des photos. Il vaut mieux avoir quelques notions d’anglais pour profiter au maximum des infos distillées tout au long de la visite tant son contenu est riche et passionnant. Sinon on peut toujours se consoler en admirant les paysages et les animaux qui à eux seuls valent largement le déplacement. Bref, vous l’aurez compris, on est ressortis le sourire jusqu’aux oreilles, envoûtés par cette visite un peu mystique et étourdis par la beauté du bayou. Un de nos meilleurs souvenirs.

Hélène

visiter le bayou en bateau (14) - swamp alligator

 

***BONUS***

Champagne’s Cajun Swamp Tours

  Réservation par téléphone conseillée (337) 230-4068 ou par mail champgnestours@gmail.com

  Localisation : 1151 Rookery Road à Breaux Bridge (Louisiane)

  Tarifs 2018 : 20$ par personne, 10$ pour les moins de 12 ans

  Durée : 2 heures

  Nombre de personnes par bateau : moins de 17 (et possibilité de tour en individuel, location de kayak, observation des oiseaux…)

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